martes, 26 de agosto de 2008

Mercurio a flor de “suelo” en El Callao


Las investigaciones, realizadas en las poblaciones de Bochinche, Las Claritas, Anacoco, Hoja de Lata, San Martín de Turumbán, La Fe y El Callao, ubicadas al sureste del estado Bolívar, estudiaron la dinámica del mercurio en el ecosistema

Llevaba varios meses sintiéndose mal de salud, pero nunca se imaginó que estaba sentado sobre una bomba de tiempo. Su casa había sido construida donde antes se lavaba los residuos de la cola de los molinos que usan los mineros para separar el oro. No es cuento, en la población de El Callao existen varias urbanizaciones cuyos suelos fueron depositarios de uno de los metales más tóxicos para la salud.

“Esos son sitios que tienen altas concentraciones de mercurio”, advierte el profesor e investigador de la Facultad de Agronomía de la Universidad Central de Venezuela (UCV), con doctorado en Química de Suelos, Melitón Adams quien tiene en su historial científico un largo camino realizando investigaciones en la región Guayana, relacionadas al conocimiento del ciclo bioquímico del mercurio. ¿Su objetivo?, conocer dónde se mueve y qué se puede hacer para recuperarlo.
Las investigaciones de Adams abarcaron las poblaciones de Bochinche, Las Claritas, Anacoco, Hoja de Lata, San Martín de Turumbán, La Fe y El Callao, ubicados al sureste del estado Bolívar. La intención era estudiar la dinámica del mercurio en el ecosistema, especialmente en suelos, sedimentos, agua, plantas y peces. “Pero el compromiso fue mayor cuando tomamos muestras de cabello de las personas expuestas al mercurio y encontramos un problema grave de contaminación que podría ser de alto riesgo”.

AMBIENTES RIESGOSOS
Durante sus investigaciones (iniciadas en 1999 con financiamiento de Fonacit), pudo constatar que existen unos ambientes de alto riesgo entre los cuales se encuentra las áreas de molinos, donde los mineros queman la amalgama al aire libre, sin ninguna protección, absorbiendo el mercurio que sale evaporado de esta quema. “Alrededor del 80% del mercurio total está fuertemente retenido por la materia orgánica y los sulfuros del suelo, lo que sugiere una baja movilidad del metal pesado”, detalla la investigación.
Otro de los sitios que preocupa son los talleres de los orfebres donde funden el oro que les compran a los mineros. De igual forma, algunas de las plazas y parques de El Callao, las cuales, en ciertos momentos, adquieren altas concentraciones de mercurio.
“Tengo entendido que algunas urbanizaciones que se han construido, han sido montadas sobre residuos de colas de molinos. Esos son sitios que también tienen altas concentraciones de mercurio”.
Menciona que hay zonas como el sitio El Perú donde, por ser un valle cerrado en el cual queman el mercurio en diferentes lugares, “el vapor del metal se concentra a toda hora con el viento, el cual se mueve en un círculo cerrado”.

SUGERENCIAS
La última fase del proyecto se basó en la rehabilitación, proceso que consiste en tratar de erradicar de los sitios estratégicos la contaminación por mercurio en suelo. Entre las recomendaciones que plantea esta investigación para sanear estos ambientes riesgosos, se menciona el uso de las bacterias inmovilizadoras de mercurio, las cuales pueden trabajar en zonas inundables.
Explica el investigador de la UCV que se pueden aplicar algunas enmiendas puntuales como la caolinita, cuya aplicación junto a las bacterias reductoras del sulfato, inmovilizan el mercurio precipitándolo en forma insoluble. Añade que en la zona del Km. 88 existe un yacimiento de este tipo de arcilla lo cual permite un proceso de saneamiento de bajo costo.
Otra de las estrategias que plantea es el uso de plantas bioacumuladoras de mercurio, para extraer lo que se encuentre en los patios y jardines de las casas. Para esto, sugiere la utilización de la especie vetiver, que es una planta con la que han venido haciendo experimentos de campo y que se adapta a esos niveles de agua sin que le ocasione problemas en su crecimiento. “Una vez que la planta acumula el metal debe ser quemada, destilar el mercurio y disponerlo de una forma responsable”.
Con relación a la recuperación del mercurio en los hospitales, plazas públicas y áreas infantiles, una de las soluciones que ofrecen son los hornos.

INVESTIGAR ANTE TODO
Melitón Adams está convencido que las investigaciones sobre mercurio en el país siguen siendo iniciativas personales, en la que pesa más la vocación y la voluntad por la ciencia que una política de Estado. Así lo hizo saber en una de sus últimas visitas a Guayana (octubre 2004) cuando reiteró que “Tenemos una especie de colaboración solidaria para llevar adelante el proyecto de mercurio, pero vemos que el problema se ha agravado y que existe una magnitud de actividades que exige de las instituciones la toma de decisiones”. Insiste en la necesidad de que se establezca en la zona “un monitoreo permanente de los niveles de mercurio sobre todo en los peces para el consumo humano y que debe existir un laboratorio para ese monitoreo, con personal idóneo y equipos actualizados”.
“Es necesario mantener la investigación, pienso que el problema es una cuestión de diálogo, de entender que es un problema de todos, donde cada institución puede aportar conocimientos y recursos. Solo no se puede hacer”. 
Intervenir y educar El investigador de la Onudi, Marcelo Veiga advierte sobre el impacto del mercurio en el ambiente y en la salud humana. Según Veiga, el mercurio entra al medio ambiente cuando los mineros no logran retenerlo, cuando realizan el lavado en los canales y cuando la amalgama es quemada para separar al mercurio del oro. “Al oxidarse, el mercurio permanece en los organismos y puede acumularse con el tiempo. La oxidación se produce cuando los mineros inhalan los vapores de mercurio que se liberan durante el proceso de quemado”, lo que puede causar daños en el sistema nervioso por envenenamiento mercurial. Para Veiga la única manera de mitigar el impacto del mercurio en la salud de la población minera es con “la intervención y la educación. Un pueblo como El Callao que está totalmente volcado a la actividad minera debe diversificar sueconomía".
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