La gripe aviar: enemigo potencial

Desde el año 1969, la humanidad no ha padecido una pandemia de gripe, sin embargo, la Organización Mundial de la Salud declaró que una eventual epidemia de esta enfermedad infecciosa de las aves, causaría la muerte de entre 2 y 7,4 millones de personas

Fotos Google/IVIC
Aún no ha concluido el primer mes de 2008 y ya se registró el primer caso de muerte por gripe aviar, en Indonesia, que como una espada de Damocles, amenaza una posible pandemia mundial.
La Organización Mundial de la Salud (OMS) aseguró que una eventual epidemia causaría la muerte de entre 2 y 7,4 millones de personas. Las cifras de esta organización indican que el número de casos humanos acumulados desde 2003 hasta lo que va del nuevo año 2008, es de 350 personas, de las cuales han muerto 214, siendo Indonesia el país que reporta el mayor número de fallecidos.


Enfermedad de las aves
La aparición de la gripe aviar no es nada nuevo. Registros de la OMS señalan que esta enfermedad infecciosa propia de las aves, causada por el virus de la gripe tipo A, fue identificada por primera vez hace más de cien años, en una región de Italia.
Según refiere la OMS, de los 15 subtipos de virus de la gripe que infectan a las aves, hasta la fecha, todos los brotes de la forma más perjudicial (hiperperpatógena) han sido causados por los subtipos H5 y H7 del tipo A. “Las aves acuáticas migratorias constituyen el reservorio natural de los virus de la gripe aviar, y esas aves son también las más resistentes a la infección. Las aves de corral domésticas, en particular los pollos y los pavos, son especialmente vulnerables a esas epidemias de gripe fulminante”.
Sin embargo, el virus de la gripe aviar posee una alta capacidad de mutación, siendo el tipo H5N1 el más preocupante por la facilidad con que se propaga entre los individuos de la misma especie.
Tal como lo explica Flor Pujol, coordinadora del departamento de Microbiología del Instituto Venezolano de Investigaciones Científicas (IVIC), el virus del tipo H5N1 es un virus “emergente que demostró su capacidad de infectar directamente al ser humano”.
Pujol es bióloga graduada summa cum laude en la Universidad Simón Bolívar en el año 1982, con maestría y doctorado en Biología y cuenta con 49 publicaciones en su trayectoria científica. Recientemente ofreció una conferencia sobre “Infección humana por virus de la gripe aviar” en la cual explicó que “cuando un virus de aves salta al humano hay re-arreglos de genes, lo que quiere decir que se toman partes de genes de los virus aviares, partes de genes de los virus humanos y se genera una quimera que genera una nueva variante viral".
De ahí, la alarma desatada a nivel mundial, “porque tenemos un nuevo virus que no existía antes en la naturaleza y que surgió por re-arreglos y cambios genéticos".

Contactos peligrosos
El informe de la OMS señala que el primer caso de infección en el hombre por virus de la gripe aviar se produjo en Hong Kong en 1997, “cuando la cepa H5N1 causó una enfermedad respiratoria grave a 18 personas, seis de las cuales fallecieron. Esa infección coincidió con una epidemia de gripe aviar hiperpatógena, causada por esa misma cepa, en la población de aves de corral de Hong Kong”.
En esa oportunidad, acota el informe, se llevó a cabo una amplia investigación que evidenció “que el contacto estrecho con las aves infectadas vivas había sido el origen de la infección humana. Los estudios genéticos realizados posteriormente, mostraron que el virus había saltado directamente de las aves al hombre”.

Caso Venezuela
“La gripe aviar no ha llegado a Venezuela”, aclara la investigadora del IVIC al tiempo que refiere que actualmente el Ministerio de Salud está coordinando el plan pre pandémico del país conjuntamente con distintos organismos del Estado entre los que menciona el Instituto Nacional de Investigaciones Agrícolas (Inia), Servicio Autónomo de Sanidad Agropecuaria (Sasa), Ministerio del Ambiente y el Instituto Nacional de Higiene “Rafael Rangel” (Inhrr), entre otros. En tal sentido, un comunicado del Inhrr señala que esta institución está participando en el reforzamiento de la vigilancia virológica, estableciendo puestos centinelas en distintos puntos del país y obteniendo pruebas comerciales de diagnóstico rápido de gripe para ser distribuidas en los puestos centinelas y demás hospitales.
La investigadora del Ivic dijo que el Inhrr mantiene la vigilancia de la gripe humana que circula en el país. Asimismo, con relación a los estudios científicos que se estén desarrollando sobre la gripe aviar en Venezuela, Pujol señala que varios investigadores están revisando el tema para difundir la información y pensar en eventuales estrategias, que van desde el aislamiento viral, la caracterización molecular hasta la búsqueda de nuevos antivirales.

Casos similares
Al consultarle a la investigadora del IVIC sobre casos similares a la epidemia aviar en Venezuela, Flor Pujol dijo que quizás los brotes de fiebre amarilla pueden ser una comparación, por cuanto este virus se mantiene en la selva infectando monos y mosquitos, que no son el conocido como "patas blancas", que es el que infecta humanos.
“Eventualmente ocurre un accidente, infección de un humano que incursiona en la selva, pero no tenemos más fiebre amarilla urbana, con infección de los patas blancas y transmisión masiva a humanos, que sería el equivalente de la pandemia de gripe”.
Lo cierto es que la incertidumbre sobre una posible pandemia de gripe aviar es lo que persiste actualmente. Organismos como el Banco Mundial están destinando entre 300 a 500 millones de dólares a los países afectados “a fin de ayudarles a combatir este virus mortal”.
La realidad es que, tal como lo señala la OMS, los brotes de gripe aviar del tipo A (H5N1) entre las aves salvajes y las aves de corral se han propagado a Asia central, Asia oriental y Europa oriental.
Pensar en una vacunación para prevenir una posible epidemia mundial de la gripe aviar luce lejana, porque actualmente la disponibilidad de dosis, según concluye Pujol es de sólo 600 millones, "para una población de 6 mil millones de habitantes".
Recomendaciones
¿Qué se debe hacer a nivel de sanidad animal para prevenirla?
Para la investigadora del IVIC, Flor Pujol no existe otra acción primordial que no sea la constante vigilancia de aves de corral y aves migratorias.
¿Qué debemos hacer los ciudadanos para protegernos?
La coordinadora del departamento de Microbiología del IVIC advierte que actualmente, no existe una vacuna contra la influenza aviar, pero señala que el Ministerio de Salud propone vacunarse contra la influenza humana, para evitar que se encuentren el virus humano y el aviario en una misma persona y pueda ocurrir el re-arreglo que conlleve al surgimiento de un virus con potencial de transmitirse entre humanos.
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