El origen de los lodos rojos

Cada año, durante la época de lluvias, salta a la luz pública uno de los principales problemas ambientales de la zona industrial Matanzas: la laguna de lodos rojos
La intención era ir a pescar. El camino de tierra nos conducía a la laguna de Cambalache, cuando de pronto una enorme valla nos detuvo el paso. Se leía: “Prohibido el paso. Laguna de licor de soda cáustica”. Detrás se podía observar dos lagunas con una mezcla de lodo color ladrillo. El más pequeño del grupo atinó a preguntar ¿y eso qué es?.
Los llamados lodos rojos se han constituido en uno de los principales problemas ambientales de las industrias básicas de Guayana, pero ¿cómo se originan?.
En el proceso de refinación de la bauxita para la obtención de la alúmina, materia prima necesaria para la producción de aluminio, se generan los lodos rojos y la soda caústica (cóctel) que son depositados en las lagunas próximas al río Orinoco.

De Pijiguao a Matanza
Todo comienza en la serranía de Los Pijiguaos, en el municipio Cedeño, estado Bolívar, Venezuela, donde están localizadas las minas de bauxita, mineral de donde se obtiene la alúmina (óxido de aluminio) necesaria para la industria del aluminio.
La bauxita es transportada por vía fluvial a través del río Orinoco por la empresa del estado venezolano CVG Bauxilum hasta la planta procesadora de alúmina ubicada en el parque industrial de Matanzas, en Ciudad Guayana, principal zona industrial del estado Bolívar.
La mitad de la bauxita extraída de la mina es alúmina y la otra mitad es de arcilla; la que luego es transformada en materia prima, mediante el proceso Bayer, una tecnología patentada hace más de 200 años.
De acuerdo al superintendente de Ambiente e Higiene de CVG-Bauxilum, ingeniero Danny Morales, la tecnología Bayer “es un proceso químico que busca separar la materia prima (alúmina) que es el óxido de aluminio, de todos los otros óxidos como hierro, titanio silicio entre otros; para luego tomar lo que resta para la producción de aluminio”.
El problema ambiental de los lodos rojos comienza en el proceso de separación cuando se utiliza la soda cáustica a altas temperaturas y a una alta presión para obtener la alúmina.
Se producen dos millones de toneladas anuales de bauxita por consiguiente se genera un millón de tonelada de lodo al año que al final del proceso, termina siendo el cuello de botella “ambiental” de CVG Bauxilum, empresa que estima invertir 117 millones de dólares para manejar este problema.

Peligrosa y Corrosiva
El funcionario de CVG Bauxilum explicó que la soda cáustica es hidróxido de sodio, un álcali fuerte que cuando esta mezclado con agua se disocia completamente. “Es sodio y oxidrilo –oxigeno e hidrógeno- que cuando reacciona el oxidrilo se transforma en agua. Está clasificado como un material peligroso porque eleva el PH que es la medida de la acidez o alcalinidad del agua, además es corrosivo”.
Ocasiona quemaduras dependiendo del tiempo que el líquido permanezca en contacto con la piel.
Impermeabilización de lagunasHace 22 años cuando fue diseñada Interalúmina, para aquel entonces con la empresa suiza Alusuisse se contempló la disposición de lodo en dos lagunas para un periodo de quince años. En un principio se pensaba que la primera disposición de ese lodo iba a servir de recubrimiento del fondo de las lagunas y así lograr su impermeabilización. “Los lodos son materiales de consistencia limosa, con partículas pequeñas que podían sellar el fondo de las lagunas”.
Esta teoría funcionó en una primera etapa cuando “la presión que ejercía ese volumen de lodo que estaba dispuesto no era tan grande y hacía que las filtraciones no fueran evidentes”.
¿Por qué utilizar las lagunas al lado del Orinoco?Danny Morales (DM): Por el beneficio del puerto que permitía sacar los productos desde ese puesto, la electricidad que era un factor importante y porque eran naturales, lo que significaba que desde el punto de vista de la ingeniería, la concavidad estaba hecha. Era simplemente disponer los lodos.
¿Existía una ordenanza ambiental para ese entonces?
DM: Lo que pasa es que para ese entonces existía una Ley Orgánica del Ambiente, pero no leyes penales o normas y decretos ejecutivos que establecieran los parámetros por los cuales nos podíamos medir. A partir de la Ley Penal del Ambiente y los decretos ejecutivos que son las normas técnicas ambientales, Bauxilum y todas las empresas de la región y del país comenzaron un proceso de adecuación ambiental y en eso estamos.Pero el tiempo es indetenible. La empresa CVG Bauxilum amplió la capacidad de la planta, que primero fue diseñada para un millón de toneladas de bauxita, ahora su capacidad aumentó a dos millones de toneladas métricas anuales; lo que significa el doble de producción de lodo rojo, que llevó a la empresa a elevar los diques hasta los 21 metros de altura sobre el nivel del mar, a fin de aumentar la capacidad de retención de lodo.
Este aumento ha generado más presión sobre el fondo de las lagunas causando filtraciones de soda caústica que pudieran comprometer la calidad de agua de la laguna de Cambalache y por ende del río Orinoco, lo que motivó a la empresa ha estudiar el caso.
Filtración de lodos rojos al río Orinoco
SolucionesEl problema ambiental que genera la disposición final de los lodos rojos producto de la separación de la alúmina contenida en la bauxita, llevó a la empresa CVG Bauxilum a destinar una mayor inversión en esta área y a incorporar la variable ambiental en todo el proceso industrial.
Aparte de la inversión directa que se estima en 108 millones de dólares, a través del convenio con Pechiney; el superintendente de Ambiente e Higiene de la empresa, Danny Morales explicó que la unidad a su cargo, dispone en su presupuesto para este año de 107 millones de bolívares para la vigilancia ambiental.
Hasta ahora las acciones emprendidas por la empresa han estado orientadas a aumentar la vida útil de las lagunas, a través de la elevación de los diques; a disminuir la cantidad de agua que llega a las mismas y a la construcción de más canales de recolección de sobrenadante (filtrado) de las lagunas, alrededor de todo el dique de contención.

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